Univision Retreats, Dumps Digital Media Properties

Univision’s foray into digital media comes to an expected and, with the announced sale of its digital media portfolio. As the Spanish-language media giant limps back to its core business, it’s worth looking at what led to this point, and what follows from here.

Per Univision’s press release:

Univision Communications Inc. today announced that it has completed the sale of assets comprising Gizmodo Media Group (GMG) and The Onion to Great Hill Partners, a leading growth-oriented private equity firm. Great Hill Partners became the owner of these assets immediately upon the completion and signing of the deal. GMG and The Onion will form a new company named G/O Media Inc., which will operate as independent assets within the Great Hill Partners portfolio.

Terms of the transaction were not disclosed.

The sale of GMG and The Onion is part of Univision’s go-forward strategy to focus on its core Hispanic media assets and strengthen its position as the No. 1 media company serving U.S. Hispanics, while enabling both GMG and The Onion to capitalize on new opportunities for growth under the ownership of Great Hill Partners.

The GMG digital portfolio includes Gizmodo, Jezebel, Deadspin, Lifehacker, Splinter, The Root, Kotaku, Earther, and Jalopnik. The Onion portfolio includes The Onion, Clickhole, The A.V. Club, and The Takeout.

Univision didn’t disclose the terms of the deal but that didn’t stop an online leak of the final number, which per several sources ended upthat Univision initially laid out for GMG and its subsequent stake in the Onion brands.

The intent behind the digital expansion -former Chief Content Officer Isaac Lee’s last big gamble with Univision’s money- was to expand Univision’s product offerings (and potential audience) beyond Spanish-language television in advance of an Initial Product Offer (IPO). But the IPO never came, despite many postponements. The demand simply wasn’t there, and the market determined that the price was too high. Furthermore, it turned out that diversification was only skin-deep. Univision’s great undoing was its insistence on appealing almost exclusively to the left, as signaled by its insistence on pretentiously marketing itself as the voice of “The Rising American Mainstream”. As we noted when Univision initially purchased the Gawker remnant:

But the thing about language (especially as pertains to both marketing and political communications) is that what is unsaid and implied is more important than what makes it on to the release. "Rising American Mainstream" is, in itself, an admission that vast portions of FMG's programming are in fact far, far outside of the mainstream, and that the intent is to triple down with programming and content that is, both politically and socially, on the furthest fringe of the far left rather than developing inclusive content.

But the venture never clicked. After a massive loss of face on Election Night 2016, Univision laid off a significant portion of their staff, including at Fusion- which reverted to full Univision ownership several months earlier once Disney decided that it had lost enough money on the joint venture. Subsequent to that, there was a dustup between the Gawker remnant (now known as Gizmodo Media Group) and Univision executives, for a meeting between the latter and then President-Elect Donald Trump.

The relationship between the Gizmodo Media Group and its corporate parent devolved to the point of a scathing exposé run by Gizmodo’s Special Projects Desk which, in hindsight, will likely provide the best autopsy as to the failure of Univision’s digital project...but since it happened before the sale of the Gizmodo Media Group, it’s really more of a vivisection. This particularly prescient paragraph sticks out:

The fate of GMG now rests in the hands of Univision, an indulgently run and suicidally structured company. In turn, Univision’s fate rests in the hands of impatient private equity vampires who are not concerned with the long-term damage to revenue streams that could result from slashed budgets, or with damage to the company’s connection with tens of millions of Spanish speakers—or with journalism, or with anything, as far as anyone can tell—but with their desire to get out of a bad deal with as little damage as possible. This is their right; the people who work for Univision and its subsidiaries are simply unlucky enough to be employed under an economic system that considers the livelihoods of thousands to be less valuable than the panic and avarice of a few fathomlessly wealthy people.

As fate would have it, GMG goes from being owned by the aforementioned “indulgently run and suicidally structured company” to being directly owned by a private equity group- which is naturally populated by some of those “fathomlessly wealthy people” that GMG loathes. For all its troubles, Univision lost $150 million in the deal- and is now more dependent than ever on Spanish-language programming. Can the network find a way to appeal to all Hispanics, or will it continue to operate as a regional channel with a national footprint? Time will tell but we’re not optimistic that Univision can fully adapt. If anything, the GMG dump signals a return to an old business model:

JORGE RAMOS, SENIOR ANCHOR, UNIVISION: I think the future of Spanish-language media is assured for decades, simply, for a very simple reason: In spite of the fact that the majority of the growth within the Hispanic community is coming from people being born here, we still have one to two million immigrants, legally and illegally coming in every single year. Most of them speak Spanish. So, therefore, we have a market that is growing and growing.

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Univisión retrocede, liquida sus propiedades digitales

La incursión de Univisión en los medios digitales llega a su anticipado fin con el anuncio de la venta de sus entes digitales. El virazón del gigante mediático hispanoparlante hacia sus negocios medulares, sirve para analizar qué fue lo que llevó a la empresa hasta este punto, y lo que ha de venir.

Según el comunicado de prensa de Univisión:

Univision Communications Inc. anunció hoy que las propiedades que conforman Gizmodo Media Group (GMG) y The Onion son ahora propiedad de Great Hill Partners, una destacada firma privada orientada al crecimiento. Great Hill Partners pasó a ser el dueño de estas propiedades inmediatamente después de que se completaron los detalles del contrato y las partes lo firmaron. GMG y The Onion formarán parte de una nueva compañía llamada G/O Media Inc., que operará como propiedad independiente dentro de la cartera de Great Hill Partners.

No se divulgaron las condiciones de la transacción.

La venta de GMG y The Onion es parte de la estrategia para el futuro de Univisión de centrarse en sus propiedades mediáticas principales y dirigidas a los hispanos, fortalecer su posición como la principal empresa de medios de comunicación al servicio de la comunidad hispana en Estados Unidos y permitir a la vez que GMG y The Onion aprovechen nuevas oportunidades de crecimiento con sus nuevos dueños, Great Hill Partners.

La cartera digital de GMG incluye Gizmodo, Jezebel, Deadspin, Lifehacker, Splinter, The Root, Kotaku, Earther y Jalopnik. La cartera de Onion incluye The Onion, Clickhole, The A.V. Club y The Takeout.

Univisión no había divulgado los términos del acuerdo pero eso no impidió que se filtraran los números finales por Internet, lo cual varias fuentes afirman resulta en una pérdida neta para Univisión en relación a lo que pagó inicialmente por los medios digitales.

La intención tras la expansión digital- la última gran apuesta del Principal encargado de contenido, Isaac Lee, con dinero de Univisión, era de expandir la oferta de Univisión (y su posible público) más allá de la televisión de habla hispana, con el fin de allanar el camino para una oferta inicial pública (IPO por sus siglas en inglés). Pero pese a muchos aplazamientos, el IPO jamás llegó. La demanda simplemente no estaba allí, y el mercado determinó que el precio de Univisión era demasiado alto. Resultó además, que la diversificación era tan solo superficial. Lo que liquidó a Univisión fue su insistencia en apelar casi exclusivamente a la izquierda, como muestra su insistencia pretenciosa en hacerse llamar “La voz de la emergente nueva corriente estadounidense”. Como observamos cuando Univisión compró el remanente de Gawker:

Pero la cuestión con el lenguaje (especialmente en cuanto a comunicaciones tanto de mercadeo como de la política) lo que no se dice es igual o más importante que lo que llega al papel del comunicado. 'Emergente corriente dominante' no es sino una admisión de que gran parte de la programación de FMG queda fuera de la corriente, y que la intención es de persistir con programación y contenido que de hecho queda, tanto en el ámbito político como social, a los márgenes de la más extrema izquierda en lugar de presentar programación más incluyente.

Pero eso nunca pegó. Tras hacer un ridículo masivo en las elecciones presidenciales de 2016, Univisión despidió a un número significativo de personal, incluyendo en Fusion, ente que pasó completamente a manos de Univisión luego que Disney se cansara de perder dinero como socio. Subsiguiente a eso, hubo una confrontación entre el remanente de Gawker y ejecutivos de Univisión debido a que estos últimos se reunieron con el entonces presidente electo Donald Trump.

La relación entre el llamado Gizmodo Media Group y su empresa matriz deterioró a tal grado de que Gizmodo publicó una reseña mordaz la cual, repasándola ahora, nos brinda la mejor autopsia del fracaso digital de Univisión...pero dado que fue publicada antes de que Univisión vendiera sus activos digitales, se trata más bien de una vivisección. En particular, sobresale la descripción de Univisión como como una empresa “dirigida de manera indulgente y estructurada de forma suicida”.

Como gran broma del destino, Gizmodo pasa de ser dirigida por la mentada empresa “dirigida de manera indulgente y estructurada de forma suicida” a ser propiedad de un fondo de equidad privada- poblada, sin duda, por esa gente rica que GMG tanto aborrece. Univisión terminó perdiendo $150 millones en la transacción- y ahora depende más que nunca de la programación en español. ¿Podrá la cadena buscar la forma de apelar a todos los hispanos, o seguirá operando como canal regional con difusión nacional? Todo parece indicar el regreso a un antiguo modelo empresarial:

JORGE RAMOS, PRESENTADOR, NOTICIERO UNIVISIÓN: Creo que el futuro de los medios de habla hispana está asegurado por décadas, por una sencilla razón: A pesar de que la mayoría del crecimiento dentro de la comunidad hispana proviene de parte de gente que nació aquí, todavía tenemos de uno a dos millones de inmigrantes, documentados e indocumentados, que entran cada año. La mayoría de ellos habla español. Por tanto tenemos un mercado que crece y crece.

Jorge Bonilla's picture

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